Achieving great things by small means

The struggle for power and influence in the world has several facets. The rhetoric of political leaders is increasingly negative and unpleasant. It happens both within countries and on the international stage.

If conflicts were only fought by words, matters would be easier to handle, but we also see that some leaders are trying to outdo each other in legislation that stops refugees entering their countries, as well as showing off their military capacity.

This attitude of boosting your own strength, worth and self-confidence in comparison with others seems to be as old as humanity. It is likely a result of sin in our lives. Either we make ourselves to be like gods or we make our gods ourselves, to our liking. The result in both cases is that we get further and further away from the opportunity for reconciliation, forgiveness, love and a good life within ourselves, with each other and with God.

Recently I’ve been reminded of two passages in the Bible where God shows his power and strength through people when they are stripped of their attributes (or expectations) of human power and superiority.

In 2 Kings chapter 5 we read the story of Naaman, a military leader in Syria, who suffered from leprosy. His wife’s servant was an Israelite slave girl (captured in war). She used her freedom of faith to suggest that Naaman should go to Samaria and meet the prophet Elisha, who could cure her master from this illness.

To make a long story short, Naaman was prepared to make a big issue of this. He was willing to pay a fortune and he expected the Prophet to make a big ceremony of the healing ritual. God had other things in mind. Elisha did not even bother to meet this high-ranking officer from the neighbouring country. The cure was simply prescribed through a messenger: Naaman should go to the River Jordan and wash himself seven times.

This was an insult to the pride and position of Naaman. Fortunately, his servant dared to speak. He said that if his master was ready to go through a big and expensive show of treatment, why not just do the simple thing that was asked of him? Naaman calmed down, humbled himself, dipped himself in the Jordan seven times and was healed from his illness.

Another situation when God chose to do great things through simple means was David’s fight with Goliath (1 Samuel 17). King Saul wanted to equip David for the fight with Goliath by giving him his own coat of armour, helmet and sword – the whole royal kit (fit!) for fighting. It would look impressive! It would give David status! It took just a few minutes before it became clear to the boy David that this outfit was extremely impractical. He took it all off and chose the simple weapon he was good at handling, a sling and stones.

The examples show that God does not enter the fight for good by matching the weapons of his opponent. God is never provoked by the loud voice and scary weapons of the Devil. God never enters the fight with evil as if the Devil were an equal opponent. Just look at the crucifixion of Jesus. The ultimate victory of God came when Jesus had been stripped of all signs of earthly power. He had no followers, no weapon, no position in this world. What he had was the awareness of who he was and where he came from and that his Father had planned a victory of a different kind. And he knew that the prince of this world had no hold on him (John 14:30).

When pride and expectations of human greatness are gone, God will act through whatever means he chooses. He can choose symbolic actions like dipping yourself seven times in a river, he can use a boy with a slingshot, he can use saliva and mud, he can use simple words of prayer or the anointment with oil. The common factor for God’s victory over the enemy, or for his healing power to work, are not the visible weapons or other practical means. The common factor is that we are obedient to the will and guidance of God.

I’m not denying the fact that God also can manifest his love and power by making great and visible things happen. A spiritual revival that demonstrates his salvation, love, righteousness and peace-making would be noticeable. One difference is that God would never raise a human being or an individual church to fame in order to manifest his greatness. When God’s Kingdom is victorious on earth, it is always Jesus who will get the attention and be given the honour.

Mit kleinen Mitteln Großes erreichen

Der Kampf um Macht und Einfluss auf der Welt hat mehrere Facetten. Der Umgangston unter Politikern wird immer negativer und unangenehmer. Das geschieht sowohl innerhalb von Ländern als auch auf der internationalen Bühne.

Wenn Konflikte nur mit Worten ausgetragen würden, dann wäre es noch relativ einfach, damit umzugehen. Doch wir sehen auch, dass manche Politiker sich mit Gesetzen gegen Flüchtlinge zu übertreffen versuchen und ihre militärischen Mittel zur Schau stellen.

Dieses Verhalten, die eigene Kraft, Geltung und Selbstsicherheit im Vergleich zu anderen in die Höhe zu treiben, ist offenbar so alt wie die Menschheit. Wahrscheinlich ist es eine Folge der Sünde in unserem Leben. Entweder machen wir uns selbst Göttern gleich, oder wir machen uns selbst Götter nach unserem Geschmack. In beiden Fällen führt es dazu, dass wir uns immer weiter von der Möglichkeit entfernen, Versöhnung, Vergebung und Liebe zu empfangen und ein gutes Leben mit uns selbst, miteinander und mit Gott zu führen.

Kürzlich wurde ich an zwei Bibeltexte erinnert, in denen Gott seine Macht und Kraft durch Menschen zeigt, die ihre Eigenschaften (oder Erwartungen) von menschlicher Macht und Überlegenheit verloren haben.

In 2. Könige, Kapitel 5, lesen wir die Geschichte von Naaman, einem Heerführer in Syrien, der an Aussatz litt. Die junge Dienerin seiner Frau war eine Sklavin (eine Kriegsgefangene aus Israel). Sie nutzte ihre Freiheit im Glauben und gab Naaman den Rat, nach Samaria zum Propheten Elisa zu gehen. Der könne ihren Herrn von dieser Krankheit heilen.

Kurz gesagt, Naaman war bereit, eine große Sache daraus zu machen. Er würde ein Vermögen zahlen und erwartete, dass der Prophet eine große Zeremonie abhalten werde, um ihn zu heilen. Doch Gott hatte anderes im Sinn. Elisa machte sich nicht einmal die Mühe, diesen hochrangigen Offizier aus dem Nachbarland zu treffen. Das Heilmittel wurde einfach über einen Boten verordnet: Naaman sollte zum Fluss Jordan gehen und sich dort sieben Mal waschen.

Das war eine Beleidigung für den Stolz und die Position Naamans. Glücklicherweise wagten seine Diener zu sprechen. Sie sagten, wenn ihr Herr bereit sei, eine große und teure Behandlung auf sich zu nehmen, warum solle er dann nicht das Einfache tun, das von ihm verlangt werde? Naaman beruhigte sich, gab sich einen Stoß, tauchte sieben Mal unter und wurde von seiner Krankheit geheilt.

Eine weitere Situation, in der Gott durch einfache Mittel Großes tat, war Davids Kampf mit Goliat (1. Samuel 17). König Saul wollte David für den Kampf mit Goliat ausrüsten, indem er ihm seine eigene Rüstung samt Helm und Schwert anlegte – die ganze königliche Ausrüstung zum Kämpfen. Sie würde beeindruckend aussehen! Sie würde David Ansehen verleihen! Doch es brauchte nur wenige Minuten, bis dem Jungen David klar wurde, dass dieses Outfit extrem unpraktisch war. Er zog alles wieder aus und wählte die einfache Waffe, mit der er gut umgehen konnte: eine Schleuder und Steine.

Die Beispiele zeigen, dass Gott in den Kampf für das Gute nicht eintritt, indem er die gleichen Waffen wählt wie sein Gegner. Gott lässt sich von der lauten Stimme und den furchterregenden Waffen des Teufels nicht provozieren. Gott führt den Kampf gegen das Böse nie so, als wäre der Teufel ein ebenbürtiger Gegner. Schauen wir uns nur die Kreuzigung Jesu an. Der endgültige Sieg Gottes kam, als Jesus alle Zeichen irdischer Macht verloren hatte. Er hatte keine Anhänger, keine Waffe, keine Stellung in dieser Welt. Aber er hatte das Bewusstsein, wer er war, woher er kam und dass sein Vater eine andere Art von Sieg geplant hatte. Und er wusste, dass der Fürst dieser Welt keine Macht über ihn hatte (Johannes 14,30).

Wenn Stolz und Erwartungen an menschliche Größe verschwunden sind, handelt Gott durch die Mittel, die er möchte. Manchmal wählt er symbolische Handlungen wie siebenmaliges Untertauchen in einem Fluss; er kann einen Jungen mit einer Steinschleuder gebrauchen, er kann Spucke und Schlamm gebrauchen, er kann einfache Gebetsworte oder eine Salbung mit Öl gebrauchen. Der gemeinsame Nenner für Gottes Sieg über den Feind oder das Wirken seiner heilenden Macht sind nicht die sichtbaren Waffen oder andere praktische Mittel. Der gemeinsame Nenner besteht darin, dass wir dem Willen und der Führung Gottes folgen.

Ich will nicht leugnen, dass Gott seine Liebe und Macht auch demonstrieren kann, indem er große und sichtbare Dinge geschehen lässt. Eine geistliche Erweckung, die seine Errettung, seine Liebe, seine Gerechtigkeit und seinen Frieden zeigt, würde auffallen. Ein Unterschied besteht darin, dass Gott niemals einen Menschen oder eine einzelne Kirche berühmt machen würde, um seine Größe zu erweisen. Wenn Gottes Reich auf der Erde siegt, bekommt immer Jesus die Aufmerksamkeit und Ehre.

Live wisely – environmental awareness actions

Live wisely … making the most of every opportunity (Ephesians 5:15-16)

Our planet is not healthy. Too many unhealthy substances fill our seas, fields and the air. Facts and figures about climate change are available from many sources. I will not spend much time on the problem here but will focus on simple ways of being part of the solution. There are also many resources relating to practical advice and theological reflection on this subject on the internet. (Links below)

Many people within The Salvation Army in the Germany, Lithuania and Poland Territory are aware of this issue and make choices that help to lessen the pace of climate change. However, there is room for improvement both in corps and institutions and in our private lives.

Below you will find recommendations that you are asked to take seriously. If you are a leader, share this information, make necessary practical arrangements and set a personal example in being environmentally aware. (This is published as the centre spread in the July issue of Die Heilsarmee Magazin)

The basic attitude is to make the right choices as often as possible. The list is made under two simple headings:  🗹 Choose if possible   🗷 Avoid.  Main areas of implementation are:

Travel 🛪

Choose if possible: 🗹 Public transport like trains and buses   🗹 Travelling by bicycle 🗹 Car sharing – with friends or through a company

Avoid: 🗷 Air travel   🗷 Cars with a high CO2 emission

At home 🏠

Choose if possible: 🗹 LED bulbs for light   🗹 Drinking tap water instead of bottled water   🗹 Waste separation (paper, plastic, glass, metal, etc.)   🗹 Buying local products (reduction in transport distance)  🗹 Turning off electric power that is not used for a purpose (e.g., lamps, stand-by mode)  🗹 Energy-effective fridges and freezers  🗹 Buying second-hand stuff

Avoid: 🗷 Wasting water, especially warm water  🗷 Keeping the house warmer than necessary  🗷 Throwing away food  🗷 Plastic plates, cups and cutlery

Workplace/Corps/Centres  🏢

Choose if possible: 🗹 Video conferences  🗹 Waste separation  🗹 Reduction in paper usage  🗹 Saving electricity  🗹 Using recyclable toner cassettes for printers   🗹 Motion-activated lights  🗹 Eco-friendly detergents.

Avoid:  🗷 Throwing away food  🗷 Using disposable plastic cups, plates, etc., and drink bottles that are not recyclable

This topic is connected to the UN’s Millennium Development Goals, Agenda 2030. Using this link you will find more practical ideas and information published on the Salvation Army’s Social Justice webpage http://www.salvationarmy.org/isjc

Here is a link to The Salvation Army International Positional Statement on Caring for the Environment. https://s3.amazonaws.com/cache.salvationarmy.org/25206b0f-277d-49f5-a35f-4014f629d09f_Caring+for+the+environment.pdf

Here are some general tips from WWF https://www.wwf.org.uk/thingsyoucando

Here are 17 easy thigs to do, published by the Huffington Post. https://www.huffingtonpost.com/2014/04/22/easy-ways-to-save-earth_n_5168684.html?guccounter=1

Five Bible studies http://jubilee-centre.org/wp-content/uploads/2014/02/Christianity-Climate-Change-and-Sustainable-Living-Bible-Studies.pdf

Achtet also genau darauf, wie ihr lebt – Umweltschutz

Unser Planet ist krank. Meere, Felder und die Luft sind angefüllt mit zu vielen ungesunden Substanzen. In diesem Beitrag will ich mich jedoch nicht zu viel mit diesem Problem beschäftigen. Ich möchte, dass wir uns darauf konzentrieren, ein Teil der Lösung zu sein.

Die Grundeinstellung ist, so oft wie möglich die richtigen Entscheidungen zu treffen.
Die unten aufgeführten Seiten sind der Juli-Ausgabe des Heilsarmee Magazins entnommen. Bitte nehmt euch eine Kopie im Heilsarmeekorps oder der Einrichtung mit. Nehmt die Seiten heraus, fügt eure eigenen Vorschläge hinzu und hebt sie als Erinnerung auf.

Hier sind drei Links mit mehr praktischen Ideen.
https://www.wwf.de/aktiv-werden/tipps-fuer-den-alltag/
https://www.umweltbundesamt.de/umwelttipps-fuer-den-alltag

https://www.heilsarmee.de/unsere-verantwortung.html

Mit Gott in Gremiensitzungen dienen

„… und bitte, Gott, segne unsere Pläne.” Auch ich habe schon einmal so gebetet. Doch ich habe auch schon vor einigen Jahren bewusst versucht, mir das abzugewöhnen. Was wir sagen, verrät häufig, wer wir wirklich sind. Worte, die Gott bitten, unsere Pläne und unser Tun zu segnen, offenbaren ein Leben, in dem wir Gott unter unserer Kontrolle halten. Er wird freundlicherweise eingeladen, seinen Segen als eine Art geistlichen Bonus zu verleihen, der bestätigt, dass wir unsere religiöse Arbeit selbst ganz gut erledigt haben.

Wenn wir ein neues Leben mit Jesus empfangen haben, ist dieses neue Leben das einzige Leben, das wir haben. Wir sind immer Kinder Gottes. Alles, was wir tun, ist nur ein Ergebnis dessen, wer wir sind.

Wenn wir die Gnade Gottes empfangen haben und Jesus nachfolgen, bildet dieses Leben auch die Grundlage aller Arbeit in Ausschüssen und Gremien. Es ist die Grundlage, aber es genügt nicht. Geistliche Gaben und eine Beziehung zu Jesus machen professionelles Verhalten und hilfreiche Regelungen nicht unnötig. Es ist eher umgekehrt. Ein Korpsrat, ein Territorialer Finanzrat oder der Hohe Rat profitieren alle von klaren Richtlinien sowie von dem Bewusstsein, dass Gottes Gaben wie zum Beispiel Urteilsvermögen und Prophetie, durch verschiedene Personen in der Gruppe wirken.

Zwar besteht durchaus die Gefahr, dass ein zu strenges Festhalten an Formalitäten einen kreativen Austausch verhindert, doch gleichzeitig trifft zu, dass Sitzungen ohne Verfahrensordnung sehr wenig erreichen und Gefahr laufen, von jemandem beherrscht zu werden, der seine eigenen Interessen verfolgt.

Der Hohe Rat, der den General (den internationalen Leiter der Heilsarmee) wählt, verbringt gewöhnlich mehr als die Hälfte seiner Zeit damit, sich über die Verfahrensordnung zu einigen. Dies beschreibt General i. R. John Larsson in seinem Buch Inside a High Council. Obwohl wir als Mitglieder des Rates die Verfahrensordnungen aus früheren Jahren als Vorlage haben, ist der Prozess des Lesens, Änderns und Genehmigens wichtig, damit alle an dem, was wir tun, beteiligt sind.

Es ist eine Frage der Integrität und Fairness, dass alle Mitglieder eines Gremiums die Regeln kennen, nach denen diskutiert und eine Entscheidung getroffen wird. Das vermindert das Risiko, dass manche dominieren und das Ergebnis bestimmen. Neben den Verfahrensregeln, von denen alle profitieren, spielt stets der Vorsitzende eine Schlüsselrolle. Es ist katastrophal, wenn eine unsichere oder dominante Person das Sagen hat. Wir sollten daran denken, dass alle Arten von Leiterschaft eine Möglichkeit bieten, an der Seite Jesu zu dienen.

Der Hohe Rat ist ein gutes Beispiel für die vielfältige Art und Weise, wie ein Gremium auf Impulse von Gott hören kann. Da ist zum einen das Bewusstsein der persönlichen Verantwortung, auf Gott zu hören, wir wissen um die beständige Gegenwart des Heiligen Geistes, der auf geheimnisvolle Weise wirken kann, und es gibt Momente der konzentrierten Anbetung und des Gebets. Der Hohe Rat hat einen eigenen Geistlichen, der regelmäßige Pausen zur Schriftbetrachtung und zum Gebet vorbereitet.

Anstatt zu beten, dass Gott unsere Pläne segnet, geht es in unserem ganzen Leben darum, dass wir an Gottes Plänen teilhaben. Das biblische Bild dafür ist, ein Glied des Leibes Christi zu sein. Wenn ich „das Richtige tue”, ist das eine natürliche Folge davon, dass ich mit Gott und anderen Gliedern seines Leibes im Reinen bin.

Dieser Artikel wurde im Heilsarmee Magazin Nummer 5/2018 veröffentlicht.

Serving with God in board meetings

“… And we pray, God, that you will bless our plans.” I have also prayed that prayer. However, I intentionally tried to stop that several years ago. What we say often reveals who we truly are. Words that ask God to bless what we plan and do reveal a life where we keep God under our control. He is kindly invited to give his blessing as a sort of spiritual bonus, confirming that we did our religious work quite well ourselves.

If we have received a new life with Jesus, that new life is the only life we have. We are always children of God. All we do is just a result of who we are.

When we have received divine grace and follow Jesus, that life is also the foundation for all work in boards and councils. It is the foundation but it is not enough. Spiritual gifts and a relationship with Jesus do not exclude the need for professional behaviour and the use of helpful regulations. It is rather the other way around. A corps council, the Territorial Finance Board or the High Council all benefit from clear guidelines as well as an awareness that God’s gifts, for example discernment and prophesy, are functioning through different people in the group.

While there is a danger that a too strict adherence to formalities kills a creative exchange, it is also true that meetings without rules of procedure achieve very little and risk being controlled by someone who has their own agenda in mind.

The High Council that elects the General (the Salvation Army’s international leader) usually spends over half its time agreeing on Orders of Procedure. Commissioner John Larsson describes this in his book Inside a High Council. Although we as members of the Council have the procedures from previous years to work on, the process of reading, amending and approving is important to give everyone ownership of what we do.

It is a matter of integrity and fairness that all members of a board are familiar with the rules of discussion and reaching a decision. That will minimise the risk that some might dominate and control the outcome. Apart from having rules of procedure that all benefit from, the chairperson always play a key role. It is a disaster when either an insecure person or a dominant person is in charge. We do well to remember that all kinds of leadership provide a place to serve alongside Jesus.

The High Council is a good example of the variety of ways a board can listen to input from God. There is an awareness of individual responsibility to hear God, we are aware of the constant presence of the Holy Spirit, who can work in mysterious ways, and there are moments of concentrated worship and prayer. The High Council has its own chaplain, who prepares regular breaks for Bible meditation and prayer.

Instead of praying for God to bless our plans, our whole life is about being part of God’s plans. The biblical model for that is being part of the Body of Christ. My ‘doing right’ is a natural consequence of ‘being right’ with God and other members of his Body.

This text has been published in the Heilsarmee Magayin #6/2018

Hunger and thirst

Hunger and thirst. That is what comes to mind when I think of God’s gift of the Holy Spirit. These basic needs are present in every human being in order that we may stay alive.

As a baby, I had no conscious awareness of this. I made a noise, I cried because my body craved to be fed. My mother knew what I needed and she fed me. As I grew, I was given more solid food and after a while I even figured out that I could put things in my mouth myself. Some things tasted bad, could even be harmful, but bit by bit I discovered what was good and tasty. (As all children, I also had to eat some things because they were healthy, not because I liked them.)

I believe that God also has given us a hunger and thirst for a relationship with him. I don’t remember that I was aware of this as a young child. However, I am sure that I was prepared to have a conscious spiritual hunger by the fact that my parents fed me simple, spiritual experiences.

When I made a personal choice to receive Jesus, it was also the start of reflecting on what I saw and experienced among other believers. There were many who had a living relationship with God. To use the analogy, it was as if, through their personality and ministry, they were serving lovely, home-cooked food and drinks. There were also those who seemed to share cold leftovers.

This experience of constant learning has continued all my life. My thirst for Living Water and my hunger for the Bread of Life in Jesus have been stimulated by people I meet, by attending services of different church traditions and by reading the Bible and other books.

In my mid-teens I had a classmate who radiated joy in Jesus. She sent me a postcard with an illustration and the words of Jesus: “Whoever believes in me, rivers of living water will flow from within them” (John 7:38). I got thirsty!

In the mid ’70s, many young people in The Salvation Army got a new experience of God’s love through the Holy Spirit. I began to read Catherine Booth’s sermons and found that the young Salvation Army was filled with this life and power. The words of Jesus in Luke 11:13 encouraged me: “If you then, though you are evil, know how to give good gifts to your children, how much more will your Father in heaven give the Holy Spirit to those who ask him!” I asked!

When I was in my third year as an officer, I thought I had what I needed from the Holy Spirit. Through the ministry of an evangelist, God was doing special things with people in some corps. Many were changed and renewed while others were afraid. I was challenged to trust and go deeper with God – not just as a personal experience but in order to be equipped to serve with God.

However, it has not stopped there. Like the food that feeds my body, I need both daily intakes of ‘Life to the full’* in Jesus as well as the special Spirit-filled feasts of conferences and events.

Hunger and thirst for the Holy Spirit. Thank God, I still have it. “Blessed are those who hunger and thirst for righteousness, for they will be filled” (Jesus, in Matthew 5:6).

*John 10:10

This text has been published in the Heilsarmee Magazin #5 2018